Roma Journalists Are Rewriting Their Story

Roma Journalists Are Rewriting Their Story

Last summer, the government of Bulgaria, declaring scores of Roma homes to be illegally constructed, embarked on a demolition spree that left entire neighborhoods razed. Media coverage of the demolitions largely ignored the historical context of these neighborhoods, which were built by the communist regime in the 1960s to force Roma into permanent settlements. Nor did the media choose to focus their attention on the fate of the evicted families, who were left poor, desperate, and adrift by the brutal tactics that ejected them onto the street.

Six months after the wave of evictions, we conducted a nationwide study that showed exactly how damaging this kind of anti-Roma media coverage had been. What we found was shocking: 78 percent of Bulgarians support the demolition of Roma homes, their main arguments being that Roma take advantage of the system by not paying taxes or utility bills.

This, of course, is patently false. But behind this sentiment lies a deeper political bias against Roma. It’s no coincidence that the demolitions took place during a major election last summer.

As a Roma journalist, I know how important it is for us to reclaim our own narrative. We need to use the media as a weapon to counter mainstream rhetoric. For Roma, the media is an opportunity to build a public image for ourselves, to open the doors to our community, and to show that our children are educated and that Roma contribute to society by working, paying taxes, and coexisting peacefully with other communities. If the mainstream media remains closed off to Roma perspectives, then Roma should find alternatives, create alliances with independent journalists, and use the digital space to promote their views and their work.

This was my strategy when I worked on four documentary movies about Roma whose homes were demolished, and confronted high-ranking officials about their complicity in the evictions. The documentaries aired on the national television channel BNT, and were followed by a series of live debates with sociologists, government officials, journalists, human rights organizations, and representatives from the Roma community.

I made the films with one objective in mind: to show Roma as an integral part of Bulgarian society. Without stereotyping or victimizing, I show people who once enjoyed a decent standard of living and who now have nothing, people who have been abandoned by the state and are living on the street because of political policies that leave them vulnerable and marginalized. The films show Roma people coping with their problems on their own, people who are not waiting for integration programs to be implemented by the majority, people who pay taxes and are working to legalize the homes they live in.

In these documentaries, I hope Roma will see the extent to which they are being manipulated by the government, the media, and business interests. I also hope that public institutions will realize that Roma are, above all, Bulgarian citizens, and that their issues are Bulgarian issues and should be taken seriously.

By leaving its Roma population with nothing to lose, Bulgaria is creating a social time bomb. If nothing is done to improve the situation of Roma, we will all pay the price, Roma and non-Roma alike.

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I heartily applaud Kremena Budinova for claiming a voice for Roma in Bulgaria. MoreRoma journalists need to do this in every European country - and initiate non-Roma jouirnalists to tackle the institutionalised bigotry and anti-Roma stereotypes in the media.
I wish you all the best.
Ruth Barnett
Writer and speaker challenging prejudice and injustice

Bulgaria must stop this victimization of the Roma, who have been maligned for centuries after leaving the Indian sub-continent. The Bulgarian government must work with the leaders of the Roma in Bulgaria to find solutions to existing problems.

The information is exaturated and many things are not true!
Shame on you Kremena!

Traduction du texte de Kremena Budinova en français par Jacques DEBOT
Bulgarie : Quand les journalistes roms réécrivent leur histoire
Au cours de l’été dernier, le gouvernement bulgare a dénoncé le caractère illégal de la construction de nombreuses maisons roms et mis en œuvre des programmes de démolitions qui ont abouti à la destruction de quartiers entiers
Le récit de ces démolitions par les médias a très largement passé sous silence le contexte historique de ces quartiers, construits par le régime communiste dans les années 60 pour sédentariser de force les Roms dans des bâtiments en dur
Les médias n’ont pas davantage prêté attention au sort des familles expulsées, abandonnées, appauvries, désespérées, parties à la dérive du fait de la brutalité des méthodes utilisées pour les jeter à la rue.
Six mois après ces vagues d’expulsions, nous avons mené une étude au plan national qui a montré avec précision les dégâts causés par l’antitsiganisme des médias qui ont couvert les évènements.
Le résultat de nos recherches a de quoi choquer : 78% des Bulgares approuvent la démolition des maisons des Roms. Leur argument principal tient au fait que les Roms abusent du système en ne payant pas l’impôt ni les factures d’eau et d’électricité.
Il est bien évident que tout cela est complètement faux. Mais derrière ce sentiment se cache un préjugé politique plus profondément enraciné contre les Roms. Ce n’est pas une coïncidence si les démolitions ont eu lieu pendant une élection importante au cours de l’été dernier.
En tant que rom et journaliste, je sais à quel point il est important pour nous de maîtriser et diffuser notre propre version des faits. C’est notre devoir d’utiliser les médias comme une arme pour contrer les arguments mis en avant par la société majoritaire.
Pour les Roms, les médias représentent une opportunité de faire émerger une image publique qui soit la nôtre, d’ouvrir des portes à nos communautés, de prouver que nos enfants sont éduqués et que les Roms apportent leur pierre à l’édifice communautaire en travaillant, en payant des impôts, dans une coexistence pacifique avec les autres communautés.
Si les médias des sociétés majoritaires restent fermés aux projets des Roms, alors il faut que les Roms sachent trouver des alternatives, sachent créer des alliances avec des journalistes indépendants et se servent des réseaux informatiques pour promouvoir leur travail et leur vision de la société.
C’est la stratégie que j’ai adoptée quand j’ai travaillé sur quatre films documentaires qui parlaient des Roms dont les maisons ont été démolies et qui ont demandé des comptes à des fonctionnaires de haut rang complices des mesures d’expulsions.
Les documentaires diffusés sur la chaîne nationale BNT ont été suivis de débats en direct avec des sociologues, des fonctionnaires, des journalistes, des organisations de défense des droits de l’homme, et des représentants des communautés roms.
J’ai réalisé ces films avec un objectif en tête : montrer les Roms comme faisant intégralement partie de la société bulgare. Sans fabriquer des stéréotypes, sans tomber dans la victimisation, j’ai montré des gens qui vivaient paisiblement avec un niveau de vie convenable et qui maintenant n’ont plus rien, des gens abandonnés par l’État et qui vivent à présent à la rue, à cause des politiques mises en œuvre pour les laisser dans cet état de vulnérabilité et de marginalisation.
Ces films montrent des Roms qui survivent par leurs propres moyens, avec leurs problèmes, qui n’attendent rien des programmes d’intégration proposés par la société majoritaire, des gens qui paient leurs impôts et qui travaillent pour donner une existence légale aux maisons dans lesquelles ils vivent.
Je souhaite que ces documentaires aident les Roms à comprendre comment ils ont été manipulés par le gouvernement, les médias et les intérêts financiers. J’espère aussi que les institutions publiques se rendront compte que les Roms sont avant tout des citoyens bulgares et que leurs problématiques sont des problématiques bulgares et doivent être prises au sérieux.
En laissant sa population rom dans une situation où elle n’a plus rien à perdre, la Bulgarie est en train de créer une bombe sociale à retardement. Si on ne fait rien pour améliorer la situation des Roms, nous en paierons tous le prix, les Roms et les non-Roms.

Extremely one sided report. Not a single word about roma aggression against ethnic bulgarians in this region. In Bulgaria we are all abandoned by the state for the last 25 years but this is not an excuse for attacking, beating and robbing peoples houses.

Fine account.

I am aware about the problems of Roma since I visited and lived in Europe in 1970s.They are nomadic and are used by settled people for some time and than pushed from the place. Citizenship, residence, education be given and their talent should be developed rather then create fear among them about instability. Women and children are harassed for no reason. Train them for their crafts, skills, dance and music. Establish schools in their areas of residence and provide education as well as integrate them in the country without fear. Roma left Indian subcontinent centuries ago, still they are segregated no fault of their. There are many weaknesses of Roma, it is the duty of the state to help them to remove these weaknesses rather than through them out and displace them again and again.

The facts of roma should know the word.their conscepts will be usefull for humanity.

People of the world raise your voice for the ROMA. UN & 193+ Governments MUST PROTECT ROMA. They are one of the most neglected, most misunderstood, and most oppressed races of the world. All countries of the world wherever Roma lives and visit should get Humanitarian treatment and honour. Roma is a an amazing people having rich culture. Roma originated from India, traveled the world. ROMA ARE THE CITIZEN OF THE EARTH.I agree with the comment of Om Prakash Joshi. My love and respect for the Roma.

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